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Rastros de ADN neandertal extraídos del polvo de una cueva

Pequeñas cantidades de ADN neandertal descubiertas en el polvo de cuevas españolas y rusas podrían dar a los investigadores una nueva perspectiva sobre cómo vivían nuestros primeros antepasados.

Los descubrimientos de 100.000 años de antigüedad se realizaron en tres lugares diferentes: el sitio de la cueva Galeria de las Estatuas en Burgos, España y las cuevas Chagyrskaya y Denisova en la cordillera de Altai en Rusia.

Los hallazgos, publicados en Science, señalan que el ADN se recogió del polvo en el suelo de las cavernas en ambas regiones.

Tradicionalmente, el ADN se ha extraído de fósiles o huesos.

«El comienzo del análisis de ADN nuclear de sedimentos amplía enormemente la gama de opciones para desentrañar la historia evolutiva de los humanos antiguos», dijo el autor principal del estudio, el investigador del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, Benjamin Vernot, en un comunicado.

Uno de los sitios de la cueva, el sitio de la cueva Galería de las Estatuas en el norte de España, donde los investigadores pudieron extraer ADN neandertal a través del polvo de una cueva.

Uno de los sitios de la cueva, el sitio de la cueva Galería de las Estatuas en el norte de España, donde los investigadores pudieron extraer ADN neandertal a través del polvo de una cueva.

El yacimiento de la cueva Galería de las Estatuas se encuentra en Burgos, España.  Ya a mediados del siglo XIX, los investigadores peinaron el sitio en busca de hallazgos históricos.

El yacimiento de la cueva Galería de las Estatuas se encuentra en Burgos, España. Ya a mediados del siglo XIX, los investigadores peinaron el sitio en busca de hallazgos históricos.

La cueva Chagyrskaya también proporcionó ADN neandertal que permitió a los investigadores mostrar la nueva tecnología que podría usarse para abrir 'grandes partes de la historia humana' para más análisis.

La cueva Chagyrskaya también proporcionó ADN neandertal que permitió a los investigadores mostrar la nueva tecnología que podría usarse para abrir ‘grandes partes de la historia humana’ para más análisis.

Esto muestra la cueva Chagyrskaya en las montañas de Altai en Rusia, donde los investigadores también encontraron más ADN neandertal a través del polvo o sedimento de la cueva.

Esto muestra la cueva Chagyrskaya en las montañas de Altai en Rusia, donde los investigadores también encontraron más ADN neandertal a través del polvo o sedimento de la cueva.

Sin fósiles o herramientas utilizadas en el estudio, esto permite a los investigadores abrir ‘grandes partes de la historia humana’ para el análisis genético que no estaban disponibles anteriormente.

«Ahora podemos estudiar el ADN de muchas más poblaciones humanas, y de muchos más lugares, de lo que se creía posible», añadió el coautor del estudio, Matthias Meyer.

Se analizaron más de 150 muestras de sedimentos de las tres cuevas, dos de las cuales tenían descubrimientos previos donde se extraía y analizaba el ADN de los huesos.

Eso permitió a los investigadores comparar el nuevo método para tener una mejor idea de qué esperar.

También encontraron que había dos ‘radiaciones’ o variantes de los neandertales cuando compararon el ADN del sedimento con el ADN esquelético.

La población de Estatuas más vieja provenía de una variante, mientras que la población más joven estaba ligada a la segunda forma.

No está claro qué causó la variación, pero el coautor del estudio Juan Luis Arsuaga postuló que podría estar relacionado con el cambio climático o cambios en la morfología neandertal.

Esta es una vista del pozo 1 en la Galería de las Estatuas, España, junto a una columna estratigráfica con edades del suelo en miles de años.

Esta es una vista del pozo 1 en la Galería de las Estatuas, España, junto a una columna estratigráfica con edades del suelo en miles de años.

El uso de la nueva tecnología podría permitir a los investigadores en otras partes del mundo, especialmente en China e India, donde se han encontrado restos de neandertales y, especialmente, denisovanos en abundancia.

Sin embargo, los investigadores deben tener cuidado con el nuevo método para no extraer ADN que podría ser irrelevante, por ejemplo, de un mamífero.

«Hay muchos lugares en el genoma humano que son muy similares al ADN de un oso, por ejemplo», agregó Vernot.

«Queríamos estar seguros de que no estábamos mirando accidentalmente a una especie desconocida de hiena».

Encontrar ADN en la tierra y el polvo de las cuevas podría eventualmente conducir a un mayor estudio de los denisovanos, así como de otros grupos tempranos, como Homo floresiensis, un grupo que vivió en Indonesia hace más de 50.000 años, informa The Guardian.

«Las técnicas que desarrollamos son muy nuevas y queríamos poder probarlas en lugares donde sabíamos qué esperar», explicó Meyer.

Un pariente cercano de los humanos modernos, los neandertales se extinguieron hace 40.000 años

Los neandertales eran un ancestro humano cercano que misteriosamente murió hace unos 40.000 años.

La especie vivió en África con los primeros humanos durante milenios antes de trasladarse a Europa hace unos 300.000 años.

Más tarde se les unieron los humanos, que entraron en Eurasia hace unos 48.000 años.

Los neandertales eran una especie prima de los humanos, pero no un ancestro directo (las dos especies se separaron de un ancestro común) que pereció hace unos 50.000 años.  En la foto se muestra una exposición del museo neandertal.

Los neandertales eran una especie prima de los humanos, pero no un ancestro directo (las dos especies se separaron de un ancestro común) que pereció hace unos 50.000 años. En la foto se muestra una exposición del museo neandertal.

Estos eran los ‘hombres de las cavernas’ originales, históricamente considerados tontos y brutales en comparación con los humanos modernos.

Sin embargo, en los últimos años, y especialmente durante la última década, se ha vuelto cada vez más evidente que hemos estado vendiendo a los neandertales cortos.

Un creciente cuerpo de evidencia apunta a un tipo de ‘hombre de las cavernas’ más sofisticado y polifacético de lo que nadie creía posible.

Ahora parece probable que los neandertales hubieran contado, enterrado a sus muertos, pintado e incluso cruzado con humanos.

Utilizaron arte corporal como pigmentos y cuentas, y fueron los primeros artistas, con el arte rupestre neandertal (y el simbolismo) en España aparentemente anterior al primer arte humano moderno en unos 20.000 años.

Se cree que cazaron en tierra y pescaron. Sin embargo, se extinguieron hace unos 40.000 años tras el éxito del Homo sapiens en Europa.

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